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De la théorie au modèle : les hélices comme sculptures calculées, le cas des Fonderies de l’Atlantique à Nantes

DOI: 10.4000/insitu.4266

Keywords: conservation , industrial heritage , propeller , ship’s propeller , propeller blade , ship’s engine , calculation , sand foundry , copper alloy foundry (copper-aluminium) , foundry models , propeller models , industrial project , engineering sciences , scientific heritage , maritime heritage , Nantes , Fonderies de l’Atlantic (Foundry Firm) , patrimoine maritime , patrimoine industriel , conservation , Nantes , hélice , hélice marine , pales d’hélice , groupe propulseur de navire , calcul , fonte au sable

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Abstract:

La découverte, l’étude et la sauvegarde partielle des batiments des anciennes Fonderies de l’Atlantique à Nantes en 2001-2002 ont permis également de révéler puis de conserver une extraordinaire collection d’objets de fonderie au sable correspondant à la fabrication des hélices et des pales d’hélice pour les plus gros navires commerciaux et militaires. La technologie de fonderie d’alliage de cuivre pour les hélices avait été adoptée en 1937 dans l’entreprise. L’ensemble des modèles en bois de pales d’hélice est d’abord apparu comme une accumulation de sculptures monumentales particulièrement épurées. L’étude technologique plus fine montre cependant que cette beauté réelle ne correspond nullement à la volonté d’un artiste mais relève uniquement des calculs liés pour chaque production à un projet de navire. Et c’est seulement le calcul qui permet d’expliquer les réalisations d’hélices monoblocs par troussage, sans modèle aucun ; il ne reste alors de traces que les outils du troussage. Il s’agit bien dès lors d’un patrimoine scientifique - la transposition matérielle d’un calcul mathématique - tout autant que d’un patrimoine technique et industriel. C’est cette particularité qui fait la grande originalité de l’ensemble conservé par la communauté urbaine, en attendant, nous l’espérons, une valorisation future. In 2001 and 2002, the study and partial preservation of the buildings of the former Fonderies de l’Atlantic in Nantes also allowed for the preservation of a remarkable collection of objects related to the sand foundry casting carried out by this firm, specialised in propellers for major commercial and military vessels. The firm began to employ copper alloys in its foundry techniques from 1937. The collection of wooden models prepared for the casting of propellers appears, at first sight, as a remarkable accumulation of rather abstract monumental sculptures. More detailed technical study of these objects, however, shows that their undeniable aesthetic qualities resulted only from the calculations required by particular projects for particular vessels. And it was by calculation alone, without wooden models, that the firm was able to manufacture propellers in a single piece, by trussing techniques. In this case, the only surviving material traces today are the trussing tools. Here then is a scientific heritage, the material expression of mathematical calculations, which is at the same time a technical and industrial heritage. This is doubtless the originality of the collection held today by the Nantes local authorities, and which, we hope, will s

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