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The banishment of the marvellous. Hermaphrodites and sexual mutants in Enlightenment Spain

Keywords: Hermaphrodites , Changes of sex , Enlightenment , Legal medecine , Sexual identity , Hermafroditas , Cambios de sexo , Ilustración , Medicina legal , Identidad sexual

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Abstract:

This article presents a historical synthesis in order to trace how the collective belief in the existence of hermaphrodites and sex-changes was slowly eroded in the changing medical and cultural context of Enlightenment Spain. In order to explain this change, three interlinked processes are outlined. First, the naturalization of the monster and the disappearance of the “marvellous” in Enlightenment science. Second, the consolidation of modern legal or forensic science and the rise of the medical specialist as the relevant authority in the determination of sexual identity. Third, the emergence of the notion of fundamental biological differences between the sexes. The article concludes by discussing the consequences of these shifts for early nineteenthcentury Spanish medicine. Este trabajo presenta una síntesis histórica con objeto de hacer inteligible el desgaste de la creencia colectiva en la existencia de hermafroditas y cambios de sexo, emplazando este proceso en el contexto médico y cultural de la Espa a ilustrada. Analiza en este sentido tres procesos convergentes. En primer lugar, la naturalización del monstruo y el retiro de lo maravilloso en la ciencia de la Ilustración. En segundo lugar, el despegue de la Medicina legal moderna y la conversión del facultativo en la autoridad competente relacionada con la identidad sexual. Por último, se describe la tentativa de fundamentar biológicamente las diferencias entre los sexos. El trabajo concluye examinando la proyección de esta herencia intelectual ilustrada en la medicina espa ola de las primeras décadas del siglo XIX.

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