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The Palaeolithic occupation of southern Alentejo: the Sado River Drainage Survey

DOI: 10.3989/tp.2011.11057

Keywords: Middle Palaeolithic , Neanderthal , Land-use patterns , Portugal , Alentejo , Sado River Basin , Paleoclimate , Paleolítico medio , Neandertal , Patrones de usos del suelo , Portugal , Alentejo , Sado , Paleoclima

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Abstract:

The Sado River Drainage Survey project (2004-2008) was designed to fill a significant gap in our knowledge of the prehistory of Portugal. Southern Alentejo constitutes nearly one third of the total land mass of continental Portugal, but has received comparatively little attention from Palaeolithic archaeologists. Practically nothing was known about the prehistory of the Sado River basin, which includes the southern Alentejo plain, before now. The results of the Sado River Drainage Survey (SRDS) indicate that the Sado River basin was likely occupied at low population densities during the Middle Palaeolithic. There is some evidence for a Lower Palaeolithic presence but little or no evidence of an Upper Palaeolithic occupation. The emerging pattern suggests either an occupational hiatus or a major shift in settlement pattern towards the end of the Middle Palaeolithic. Possible explanations for this pattern, including aridification driven by climate change, are explored here. El proyecto de prospección de la cuenca del río Sado (SRDS), llevado a cabo entre el 2004 y el 2008, se dise ó para suplir la carencia de información concerniente al conocimiento actual de la Prehistoria de Portugal. Aunque la cuenca del río Sado conforma casi un tercio de la superficie continental de Portugal, aún no había recibido la debida atención para el Paleolítico. Antes de este proyecto, prácticamente nada se conocía acerca de la Prehistoria de dicha cuenca, incluyendo la llanura de Alentejo. Nuestros resultados indican una baja densidad de población durante el Paleolítico Medio, rastro de ocupaciones del Paleolítico Inferior y casi ninguna evidencia de ocupaciones asociadas al Paleolítico Reciente. A partir de los datos obtenidos, se desprende un modelo en el que se evidencia que, hacia finales del Paleolítico Medio, hubo una discontinuidad en la ocupación, probablemente asociada a cambios climáticos o del uso del territorio.

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